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Daniel Keith Ludwig, el padre del Supertanque

Mientras que Malcom McLean, fundador de Sea-Land, es considerado como el padre del portacontenedores, Daniel Keith Ludwig es reconocido como el padre del supertanque o superpetrolero.

Ludwig nació el 24 de junio de 1897 en South Haven, Michigan, en una familia involucrada en el envío de Great Lakes. Dejó la escuela en octavo grado y dividió su tiempo entre Michigan y Port Arthur, Texas, viviendo con su abuelo.

Daniel Keith Ludwig

En su juventud, Ludwig levantó un bote hundido, que luego vendió. También ocupó numerosos trabajos de orientación marítima, incluidos el servicio de chandler, maquinista, manipulador de línea e ingeniero. A los 20 años, estaba operando un remolcador en el puerto de Nueva York.

Anticipándose a una mayor demanda de envíos en la década de 1920, Ludwig compró un petrolero de 4.350 toneladas de peso muerto construido en 1888 para una carta a Standard Oil. En la década de 1930, fundó National Bulk Carriers y tenía una flota de petroleros de segunda mano que había mejorado.

Su filosofía sobre el transporte marítimo comercial era adquirir los barcos más grandes disponibles, creyendo en las economías de escala y financiando el costo de adquisición mediante el préstamo de dinero con una parte fletada previamente acordada como garantía. Esta audaz maniobra fue luego duplicada por varios armadores griegos, incluidos Onassis y Niarchos en los años sesenta y setenta.

Después de construir su primer barco nuevo en el astillero Ingalls en 1936, Ludwig decidió que la única forma de asegurar la calidad, el costo y la flexibilidad para construir barcos en el futuro era operar su propio astillero. En 1936, estableció el Astillero de Soldadura en Norfolk, Virginia.

Inmediatamente comenzó a convertir varios cargueros de carga seca en petroleros. Construyó su primer barco, el petrolero Virginia de 18,000 toneladas, en 1941. Para 1950, su astillero había construido o convertido 37 barcos.

En 1949, siempre buscando construir barcos más grandes, Ludwig arrendó el antiguo astillero naval japonés en Kure. Este astillero fue responsable de construir los principales barcos de la marina japonesa antes de la Segunda Guerra Mundial, incluido el acorazado Yamato.

Ludwig tenía un astillero que podía cumplir su sueño de construir los barcos más grandes del mundo. Para 1953, este astillero entregó cuatro camiones cisterna de 38,000 toneladas y dos años más tarde se construyeron camiones cisterna de 56,000 toneladas.

Para 1956, el astillero japonés de Ludwig desplegó camiones cisterna de 85,000 toneladas, seguido de un camión cisterna de 146,000 toneladas en 1959. Cuando se entregaron cada una de estas clases de camiones cisterna, eran los buques mercantes más grandes del mundo.

La competencia, además de su continuo deseo de construir barcos más grandes, llevó a Ludwig a contratar seis transportistas de crudo ultragrandes (ULCC) de 327,000 toneladas para una de sus compañías, Universe Tankships, para un charter a largo plazo a Gulf Oil. Estos ULCC tenían un calado de 81 pies, que era ideal para descargar en Bantry Bay, Irlanda.

Como muchos puertos no tenían puertos tan profundos, Ludwig construyó once buques tanque de 270,000 toneladas, con una viga más ancha para cumplir con los requisitos de calado menos profundos de la mayoría de los puertos del mundo.

Ludwig no solo estaba involucrado en los intercambios de petroleros. En 1955, adquirió la problemática American Hawaiian Steamship Co., que operaba en los intercambios intercosteros de los EE. UU. Rápidamente convirtió la compañía naviera de EE. UU. De pública a privada, vendió la mayoría de sus activos y la convirtió en una empresa de bienes raíces.

En ese momento, McLean de Sea-Land estaba luchando financieramente y Ludwig se convirtió en un importante inversor de la compañía. Esta fue la única vez que los dos grandes pioneros del transporte marítimo estadounidense compartieron una empresa conjunta.

Mientras Ludwig se convirtió en uno de los hombres más ricos del mundo, siempre mantuvo un perfil público bajo. Se vistió con sencillez, tomó el transporte público y dejó de hablar con la prensa en 1950. Se casó dos veces, no tuvo hijos y vivió en el centro de Manhattan, cerca de la sede de su compañía.

Sus intereses de envío posteriores incluyeron los comercios a granel secos. En 1954, diseñó y construyó una serie de portadores de mineral de 60,000 toneladas de doble tornillo para mover el mineral de hierro venezolano. Para facilitar este comercio, diseñó y construyó una draga de tolva con una pluma de fundición lateral para profundizar el río Orinoco hasta Puerto Ordaz.

En 1956, Ludwig construyó la instalación de producción de sal de evaporación solar más grande del mundo en el desierto de Baja California, que incluyó la construcción del puerto de aguas profundas de la isla Cedros desde donde se exportaba la sal a Japón. El proyecto incluyó la construcción de graneleros de autodescarga y una terminal en Japón.

En 1964, fundó el grupo Princess Hotel, que incluía ocho hoteles de lujo en Bermudas, México, San Francisco y las Bahamas, donde dragó y fundó el puerto de Freeport. Al mismo tiempo, compró 12,000 acres ubicados a 40 millas al norte de Los Ángeles, que desarrolló en lo que ahora es Westlake Village. Con la vista puesta en el medio ambiente, apartó 4,000 acres para un parque.

Ludwig adquirió 3 millones de acres en la cuenca del Amazonas en 1966 para productos forestales y desarrollo agrícola. Se fabricó una fábrica de pulpa en Japón en dos grandes barcazas que fueron remolcadas a través del Pacífico y río arriba por el río Amazonas para el proyecto.

Lo que probablemente fue su mayor contribución a la humanidad ocurrió en 1971 cuando usó $ 1 mil millones para establecer el Instituto Ludwig para la Investigación del Cáncer en La Jolla, California.

Ludwig murió en la ciudad de Nueva York el 27 de agosto de 1992, a la edad de 95 años.

Aquellos de nosotros en la industria marítima que recordamos los barcos de Ludwig recordaremos sus casas de cubierta mínimas y sus chimeneas verticales de tubo de estufa para maximizar el peso muerto de la carga. Más importante aún, construyó los buques graneleros más grandes, de mejor funcionamiento y más duraderos de su época.

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